Derek Jeter y Mariano Rivera. (Arnulfo Franco/AP)

PANAMA -- Derek Jeter bromeó y ensalzó la figura de Mariano Rivera en momentos en que los Yanquis de Nueva York y los Marlins de Miami disputan una serie de dos partidos para homenajear al retirado cerrador panameño.

Rivera, por su parte, dijo que todo este evento es dedicado a sus compatriotas. A nadie más.

"Espero que el pueblo, por el cual se hizo todo esto, nunca pueda olvidarlo", expresó ante la prensa Rivera, acompañado en la mesa principal por Jeter, el jardinero de los Marlins Giancarlo Stanton, así como de directivos de ambos clubes de las Grandes Ligas.

Yanquis y Marlins, cada uno con una parte de sus escuadras, disputan dos duelos de pretemporada el sábado y el domingo en el Estadio Rod Carew de la capital panameña, lo que representa la primera visita del equipo de Nueva York a Panamá desde 1947. Este evento fue posible a las gestiones realizadas por el propio Rivera, poco después de que se retiró del béisbol al finalizar la temporada del año pasado.

Los Yanquis y los Marlins respaldaron la iniciativa, a tal punto que propietarios de los dos equipos estuvieron en la actividad de prensa el sábado en el hotel donde se hospedan ambas escuadras.

Y, por su puesto, que Jeter no podía faltar.

"Es un lugar maravilloso y no puedo pensar en una mejor persona para ser honrada que Mo", manifestó Jeter en inglés. "Entiendo también que la MLB no venía con un equipo desde 1946", agregó el capitán de los Yanquis.

En realidad la última vez fue en 1947, cuando los Yanquis disputaron varios partidos contra los entonces Dodgers de Brooklyn en el marco de una gira por varios países, aunque un año antes el equipo de Nueva York había visitado este país para enfrentarse a una selección profesional panameña.

"Feliz de que la MLB venga por primera vez... desde cuando Mo era un niño", señaló Jeter, arrancando carcajadas de los asistentes. Rivera nació 22 años después de haberse dado la última visita de los Yanquis.

Para Rivera, tener en Panamá a Jeter es particularmente especial. El estelar campocorto y capitán de los Yanquis es el único sobreviviente en Nueva York de un grupo de jugadores que ganó tres coronas de Serie Mundial consecutivas entre 1998 y 2000. Ellos fueron Jorge Posada, Andy Pettitte y Rivera, los dos últimos se retiraron la pasada temporada. Jeter anunció en febrero que se retirará al final de la temporada de 2014.

Jeter mencionó que es la tercera vez que visita a Panamá. La primera vez fue hace 16 ó 17 años y la segunda dos años cuando participó aquí en una exhibición de softbol.

Rivera, de 44 años y oriundo del pueblo pesquero de Puerto Caimito, se retiró el año pasado tras 19 temporadas consecutivas con los Yanquis, en las que estableció el récord histórico de salvamentos de las mayores con 652.

"Es un honor de los Marlins de Miami estar aquí para celebrar la carrera de una leyenda, Mariano Rivera", dijo en español Michael Hill, presidente de operaciones de béisbol del equipo de Miami.