SAN LUIS - Los Cardenales no tuvieron mucha oportunidad de saborear su título de la Serie Mundial en el 2011. Unos días después de coronarse, el manager Tony La Russa se retiró. Luego se marcharon el toletero dominicano Albert Pujols y el coach de pitcheo Dave Duncan.

A la vez llegaron caras nuevas, como el capataz Mike Matheny y el guardabosque boricua Carlos Beltrán, junto con muchas interrogantes. ¿Podía San Luis aspirar a repetir como campeón en medio de tantos cambios?

Los Cardenales enfrentaron inconsistencia y adversidad, pero gracias en parte a la estabilidad que les brindó Matheny, terminaron en el segundo lugar de la División Central de la Liga Nacional y clasificaron para los playoffs por medio de uno de los Comodines. En la postemporada, lograron siete victorias; con una más hubiesen avanzado de nuevo a la Serie Mundial.

Fue una temporada de transiciones y revelaciones. Aquí le damos un vistazo a las cinco historias más destacadas de los Cardenales en el 2012:

5. El regreso inesperado de Chris Carpenter

Los Cardenales recibieron un golpe enorme en los entrenamientos cuando Chris Carpenter tuvo que dejar de tirar. Varias semanas después, se determinó que el derecho estaría fuera indefinidamente. A mediados de julio, Carpenter fue operado para tratarle del síndrome de estrecho torácico. Se pensaba que el procedimiento le pondría fin a su campaña, pero el veterano se esforzó y regresó al montículo antes de lo previsto. Lanzó tres veces durante la temporada regular e hizo otras tres aperturas en los playoffs.

4. Dieron la cara los lanzadores jóvenes

La lesión a Carpenter le creó un espacio en la rotación a Lance Lynn, uno de varios pitchers jóvenes que tuvieron un enorme impacto en los Cardenales en el 2012. Lynn fue seleccionado para el Juego de Estrellas en su primera temporada completa en Grandes Ligas, terminó con 18 victorias y lanzó 176 innings.

A mediados de la campaña se integró a la rotación Joe Kelly, quien también superó las expectativas. Kelly fue convocado al equipo grande ante la ausencia del serpentinero mexicano Jaime García y ayudó a San Luis como abridor y relevista. Sus contribuciones más importantes fueron en la postemporada.

Trevor Rosenthal, convocado desde Doble-A en julio, dominó desde el bullpen y Shelby Miller, considerado el más prometedor de los lanzadores jóvenes del club, demostró su potencial en su breve estadía en la Gran Carpa.

3. Pete Kozma le pone punto final a la Serie Divisional

Los Cardenales sufrieron otro revés a finales de agosto cuando el dominicano Rafael Furcal tuvo que abandonar un partido en el Nationals Park debido a un desgarre en el codo. En el regreso del club a Washington en la postemporada, Kozma, quien se convirtió en el campocorto titular de San Luis ante la ausencia de Furcal, dio el batazo decisivo en un emocionante Juego 5 de la Serie Divisional.

Estando abajo 6-0 en el marcador en el tercer inning en un partido de vida o muerte, los Cardenales fueron acercándose poco a poco. Llegaron al noveno inning con una desventaja de dos carreras, pero Daniel Descalso empató el marcador con un sencillo de dos anotaciones y Kozma produjo otras dos con un imparable para darle el triunfo a San Luis. Se trata del déficit más grande que ha superado un equipo en un juego de eliminación en la historia de la postemporada.

2. Yadier Molina se destaca tras firmar extensión

Menos de tres meses después de que Pujols se marchó como agente libre, los Cardenales se aseguraron de que el receptor Yadier Molina no tuviera la oportunidad de hacer lo mismo. San Luis acordó una extensión de contrato de cinco años y US$75 millones con el puertorriqueño en febrero.

La extensión incluye una opción para una temporada más, lo cual significa que Molina podría estar con San Luis hasta que termine la campaña del 2018.

Molina tuvo una de las mejores temporadas de su carrera en el 2012. Volvió a brillar a la defensa para ganar su quinto Guante de Oro. También sobresalió a la ofensiva al batear para .315 con 22 jonrones, 76 remolcadas y porcentaje de embasarse de .373, sus mejores marcas de por vida.

1. San Luis se quedó a una victoria de la Serie Mundial

Aun sin su inicialista estelar, Pujols, los Cardenales llegaron a los playoffs y, una vez ahí, se convirtieron en un equipo difícil de vencer. Matheny los condujo a 88 victorias en la temporada regular, suficiente para clasificar como segundo Comodín del Viejo Circuito.

Los Cardenales derrotaron a Atlanta y a Washington para llegar a la Serie de Campeonato. En dicha serie tomaron ventaja de 3-1 en contra los Gigantes, pero se quedaron a una victoria de regresar a la Serie Mundial.